El 9, un número polémico en la astronomía moderna

El 9, un número polémico en la astronomía moderna
Javier Manrique. 9 casas. 2020.

La Gualdra 434 / Noveno Aniversario Gualdreño

 

 

El noveno planeta y el planeta nueve. Parece que fuera lo mismo, pero resulta que no.

En la primaria me enseñaron que el sistema solar tenía nueve planetas: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutón. Nos hacían recitarlos de memoria y eso lo convertía en un hecho incontrovertible. Pero no lo era.

Plutón era entonces el noveno planeta, un planeta pequeño y frío, con un radio de apenas 2370 Km., pero al fin planeta. El descubrimiento de este cuerpo celeste fue confirmado en 1930, aunque ya desde mediados del siglo XIX se había predicho su existencia mediante la mecánica newtoniana.

Pero luego, en la década de 1990, empezó la controversia que si Plutón era o no era un planeta, que si se trataba de una asteroide, etc. La cosa es que, a la luz del hallazgo de numerosos objetos del sistema solar con órbita más allá de la de Neptuno, los astrónomos crearon una nueva clasificación a los que se llamó transneptunianos, que pasó a englobar a Plutón.

La Unión Astronómica Internacional tenía que zanjar la cosa y así estableció, en 2006, que para llamarse planeta el objeto tenía que girar alrededor de una estrella, su masa debía ser tal que la gravedad lo hubiera dejado redondo o casi, y su órbita no se intercalara con ninguna otra. Plutón no cumple la tercera condición porque su órbita se superpone a la de Neptuno.

Se creó una nueva clasificación en la que Plutón encajaba, la de planeta enano, en la cual se podía integrar a otros objetos que anteriormente se había considerado como asteroides: Ceres, el más grande del cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter; Makemake y Haumea, que orbitan el Sol en las zonas exteriores congeladas del sistema y Eris, que está incluso más lejos.

Así, Plutón fue degradado y esto fue, literalmente y simbólicamente, un acontecimiento astronómico. Los museos de ciencia retiraron la última esferita de sus modelos y se reimprimieron libros de texto para que los estudiantes del nuevo milenio no lo contaran entre los planetas a aprender. Hubo protestas por parte de la comunidad científica y también de los ciudadanos de a pie que, como yo, sintieron perder una parte de sus celestes ilusiones.

Y luego apareció el usurpador: el planeta Nueve. Fue en 2015 cuando en la revista científica The Astronomical Journal se describió la presencia de un planeta con un tamaño diez veces mayor que la Tierra, cuya órbita tardaría entre diez y veinte mil años en completarse ya que se encuentra veinte veces más lejos del sol que Neptuno. A falta de un nombre más ingenioso, se le llamó simplemente el planeta Nueve.

El problema es que ¡nadie lo ha visto todavía! La presunción de su existencia se basa en que se ha registrado en otros objetos espaciales una perturbación posiblemente causada por una gran masa.

Si bien el planeta Nueve es una especulación, el descubrimiento de Plutón también fue primero un asunto de observación, análisis y cálculo.

Así pues, ahora contemplamos ocho planetas en nuestro sistema solar, el noveno -o el nueve- queda entre la nostalgia y la esperanza.

 

 

 

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